Comme son nom l’indique, l’économie circulaire promeut un modèle en boucle, par opposition au modèle de production-consommation linéaire. Elle s’appuie sur plusieurs principes fondateurs : une utilisation modérée et efficace des ressources non renouvelables, une exploitation respectueuse des ressources renouvelables, une production propre, une consommation responsable, une  valorisation et un traitement des déchets sans nuisance. Ses objectifs sont à la fois de garantir les approvisionnements, sécuriser les prix, maîtriser les coûts, réduire les impacts environnementaux et développer des filières pourvoyeuses d’emplois.
Saisi par le Préfet de Région et le Président du Conseil Régional sous l’égide de l’Observatoire des Mutations Économiques d’Aquitaine en 2014, le CESER fait le tour de la question avec deux rapports complémentaires, un état des lieux de l’économie circulaire illustré d’initiatives (2015) et un développement complémentaire sur l’emploi : quels métiers, quelles compétences, quels besoins de formations… (2016).